Se vacía la Isla

Según el Censo, entre julio de 2012 y el 1 de julio de 2013, 45,764 personas abandonaron la Isla. (Archivo)

WASHINGTON  –   A pasos acelerados se cierra la brecha entre nacimientos y defunciones en Puerto Rico, un factor que, junto al fuerte incremento en la emigración, ha contribuido a la continua baja en población a la que se enfrenta la Isla.

Los datos más recientes del Censo federal, divulgados esta semana, indican que entre julio de 2012 y julio de 2013 la diferencia en el crecimiento natural de población en Puerto Rico fue de solo  9,305 personas: 38,846 nacimientos  frente a  29,541 muertes.

Con un crecimiento natural poblacional cada vez más bajo,  un promedio de edad cada vez más alto y más de 3,000 personas  marchándose de la Isla cada mes, la tendencia hacia un decrecimiento demográfico continuará en la próxima década.

“Si seguimos el mismo patrón, en tres o cuatro años el número de muertes va a ser mayor que el de los nacimientos. La reducción en nacimientos es de unos 2,000 por año. De 60,000 que ocurrieron en el 2000 ahora el número ha quedado en 39,000”, dijo el consultor Raúl Figueroa, experto en demografía y estadísticas.

Por lo menos desde 2010 hay cuatro municipios, todos del oeste de la Isla, que tienen ya menos nacimientos que defunciones: Mayagüez, Hormigueros, Maricao y Rincón.

“Lo que sucede en esos pueblos es un adelanto de lo que va a pasar en todo Puerto Rico”, indicó la demógrafa Judith Rodríguez.

Las más recientes estadísticas del Censo calculan que en julio pasado la población de Puerto Rico rondaba los 3.6 millones, una pérdida de sobre 110,000 habitantes en comparación con abril de 2010.

Entre el 1 de julio de 2012 y el 1 de julio de 2013, la migración neta fue de 45,674.

Junto a Rhode Island (1,305 personas) y Maine (85), Puerto Rico fue una de solo tres jurisdicciones federales  estatales cuya población decreció entre abril de 2010 y julio de 2013.

En momentos en que la crisis económica y la inseguridad, entre otros asuntos, motiva a la emigración, revertir el nivel de envejecimiento de la sociedad puertorriqueña requeriría una fuerte inmigración de gente joven.

Pero, los expertos coinciden en que la situación económica obliga a las autoridades gubernamentales, a nivel estatal y municipal,  a planificar su desarrollo económico de cara a  una realidad que no va a variar.

“Tenemos que verlo como un proceso de transición demográfico”, dijo Rodríguez.

Europa ha pasado por ese mismo proceso, contrario a Latinoamérica, como región. “El crecimiento económico reciente en América Latina responde a que su gente está en una edad productiva”, sostuvo Rodríguez.

Los municipios del oeste

Para Rodríguez, el hecho de que municipios del oeste sean los primeros en tener un decrecimiento natural en población es síntoma del alto porcentaje de personas jóvenes que deja esa región.

“Los viejos son los menos dados a migrar”, sostuvo.

En el oeste, las personas de mayor edad todavía pueden encontrar las tradiciones de pueblo y un ritmo de vida distinto al que buscan sus hijos al emigrar interna o externamente.

A los expertos les preocupa particularmente el acceso a  servicios de salud y transporte que existirán para las personas de la tercera edad en Puerto Rico, a medida que representan un porcentaje más grande la población.

De acuerdo al Censo, en 2012,  la población de 65 años o más en Puerto Rico representaba el 15.6% de todos los habitantes de la Isla, en comparación con 11.2% en el 2000. Y las proyecciones son que el porcentaje de personas con 60 años o más puede duplicarse en las próximas tres décadas, cerca de 2050.

La demógrafa Rodríguez, catedrática jubilada de la Universidad de Puerto Rico, aconsejó a los gobernantes a “que se busquen gente que puedan visualizar el comportamiento de las variables demográficas en el País, porque la prioridad del gobierno debe ser prestarle servicios a sus ciudadanos y si no conocen la gente a la que van servir estarán perdidos”.

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